China: an olfactory journey

I read an article today about our sense of smell and how it is generally undervalued. Mentioned briefly, but not expanded upon is the fact that smell plays a bigger role in non-Western cultures. I immediately was reminded of China, which is truly a country to be experienced by all 5 (or 6 if you have them) senses. A day experienced through the nose would be something like this:

Breakfast
About 50% if not more of Chinese eat their breakfast outside. Especially if you have gruelling 996 working hours, but that is something to discuss in more detail another time. You can find the food by smelling it. The small food carts and stalls where jianbing, youtiao and baozi are fried and steamed right in front of you. Even if you have had something at home, you may grab something extra, just because it smells so good.

Morning at the office
Because so many people get their breakfast on the way to the office, in the morning it is often a combination of different foods, hanging in the air. Combined with the damp office where everyone is inside most of the time and not always a window open because of pollution outside, this can be a less fun olfactory experience though.

Lunch
Just as you’re starting to smell the warmed up, home-cooked meals of your colleagues, you can often slip outside with some others to go lunch at a restaurant. A restaurant always has a strong smell of something being prepared, some spices hanging in the air if it is a good one.

Afternoon shopping
I do not know how they do it, but many shopping malls have the same smell. It is a slightly sweet smell, mixed with cleaning products and makes every mall you enter vaguely familiar. Maybe you will get something sweet, almost all cafes have a flowery, sweet scent that makes your teeth ache without eating their cakes. Looking for a toilet? You will smell it before seeing it, which is not always a good thing of course.

Grocery shopping
Many groceries can be bought at wet markets, but even super markets often have a ‘fresh’ section. This means that there will be many fishy, meaty and fruity smells pointing you to the right aisles. And for good measure, if you do not have the time to cook yourself, you will undoubtedly smell the oil and garlic of the instant-cooking section where you can get a snack or dish fully prepared to take away.

Dinner
Garlic, ginger and oil. Many Chinese dishes require a combination of these 3, and plenty of other spices and sauces of course, promising to have your kitchen smelling fantastic (if it all goes well) and your stove a mess. If successful, Chinese food is the kind where everyone will be taking a few deep sniffs of every dish before actually eating it.

It is not the most wonderful time of the year

The holiday season has arrived. Christmas trees are all up, Christmas hats are on heads and ginger is in all foods. Not to put a damper on the whole atmosphere, but these are not the most fun times to be in China.

There are many holidays in China, mostly based on the moon calendar. They also often involve gods, family and almost always food. But Christmas and New Year’s are not included among those traditionally. That means the Chinese have a different perception of this time of year than most Western countries.

Discounts, shopping and food. Those are the most important ingredients for Christmas over here. It is that time of year when all those faded decorations that are there all year long suddenly make sense. The time when all employees are obliged to wear a Christmas accessory on their uniforms, which makes their poor service only stand out even more.

To make matters worse, for many students the exam season is often around Christmas. I remember studying here in 2012 and having the joy of getting delicious food pictures sent by my family while making exams. Although there is of course no shortage of delicious food in this part of the world.

All in all, December is already a bit depressing and the commercial and artificial atmosphere do not make it better. To cap it off, New Year’s is always a disappointment since no one cares at all. Oh well, in any case we get a second new year in February to catch up on all the festivities.

Winkel je weg

De zomer is net begonnen, dus natuurlijk is de zomermode alweer in de uitverkoop! Hoewel ik ondertussen genoeg horrorverhalen over kleren en de kledingindustrie heb gelezen en gezien, is een ‘sale’ bordje toch vrij onweerstaanbaar. Bovendien breekt me het zweet gelijk uit als ik zie wat voor truien en broeken in de winkels hangen met 35 graden buiten.

Maar kleding is allang niet meer iets dat men fysiek doet. Een tijdje geleden liep ik met een vriendin een winkelcentrum in. Bij het juwelierszaakje werd eerst druk onderhandeld over alle prijzen, die helaas toch erg vast bleken te staan. Terwijl allerlei sieraden gerangschikt werden naar geschiktheid, nam mijn vriendin ook stiekem wat foto’s van de producten. Meekijkend over haar schouder zag ik dat gelijk een vergelijking werd gemaakt met andere oorbellen die online verkrijgbaar waren en er ongeveer hetzelfde uitzagen. Niet genoeg echter, dus er werd alsnog in persoon een slag geslagen.

Nu heb ik zelf een vrij grote afkeer van online kleren kopen. Nadat ik een jaar of 5 geleden in een onbestemd moment iets van 5 kledingstukken bij H&M online bestelde en ze na aankomst allemaal niet bleken te passen, had ik gelijk mijn buik vol van online kleren kopen. Bovendien heb ik de goede gewoonte lang te twijfelen over kledingstukken, liefst meerdere malen per dag (of indien mogelijk per week) binnen te gaan en dan nogmaals 20 minuten diep na te denken alvorens het toch niet te kopen.

Hoewel in China alles online verkrijgbaar is, maakt dit de verleiding niet groter. Uiteraard zijn er ook plekken waar de grote merken hun kleding verkopen, maar het komt nog steeds inefficiënt op mij over om eerst iets te bestellen, dan het te passen en vervolgens mogelijk weer terug te sturen. Daar komt uiteraard bij dat voor de echte bodemprijzen, er een extra, onvermijdelijk verrassingselement bij komt kijken. Want hoe je truitje, rokje of jurkje er echt uitziet, weet je pas als het uit de verpakking komt.

Dus het hangt er uiteindelijk maar net vanaf waar jij winkelplezier aan beleeft. Koop je liever de kleding die je ziet en goed past in de winkel, of bestel je liever een verrassingspakket wat na een thuismodeshow waarschijnlijk grotendeels teruggaat? Of als je op zoek bent naar een bepaalde stijl, dan kun je hier wat inspiratie opdoen!